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La mélatonine

L’hormone qui revient la nuit

Bien que spectaculaire, ce résultat n’est pas étonnant. Le rôle clé de la mélatonine dans l’organisation des rythmes biologiques, est en effet bien connu. Cette neurohormone est sécrétée par la glande pinéale du cerveau (ou épiphyse) uniquement la nuit et pendant une durée proportionnelle à celle-ci.

Chez beaucoup de mammifères, elle intervient dans la régulation des rythmes saisonniers. Elle est d’ailleurs utilisée pour augmenter la période de fécondité d’espèces qui, tels les ovins et caprins, ont une reproduction liée à la saison. De même, elle joue un rôle d’horloge interne pour les rythmes circadiens, auxquels sont soumis nombre de fonctions de notre organisme (système immunitaire, cardiovasculaire…).

La mélatonine

Le miracle se fait attendre

Hormone de la nuit, la mélatonine pourrait aider à combattre les troubles du sommeil liés au vieillissement. Mais aucune étude ne permet encore de dire si elle peut avoir un effet favorable sur les autres troubles liés à l’âge.

La mélatonine est une hormone très particulière, puisqu’elle n’est sécrétée que pendant la nuit, par une petite glande du cerveau (l’épiphyse ou glande pinéale). Cette sécrétion nocturne influence profondément nos rythmes biologiques. La mélatonine est également utilisée avec succès dans la prévention des symptômes du décalage horaire. Pourquoi vouloir en faire un traitement pour ralentir le vieillissement ?

Un effet antioxydant

D’abord la sécrétion de mélatonine baisse régulièrement, dès l’adolescence, ce qui amène naturellement à s’interroger sur le rôle de cette baisse dans l’apparition des symptômes liés au vieillissement. Des études semblent d’ailleurs indiquer que la sécrétion cyclique de mélatonine est relativement préservée chez les personnes ayant une longévité exceptionnelle.

Ensuite, de nombreuses expérimentations ont été menées sur l’animal, indiquant que la mélatonine pourrait avoir un effet anti-oxydant. Or on sait que les oxydations altèrent la cellule et son ADN et contribuent ainsi aux pathologies liées au vieillissement. D’autres travaux ont montré que lorsque l’on réalisait l’ablation de l’épiphyse chez des rats, les lésions s’accumulaient plus rapidement dans les différents organes. Enfin, des chercheurs américains ont constaté que les rates à qui ils avaient administré de la mélatonine tout au long de leur vie étaient restées plus longtemps fertiles.

Un espoir pour certains insomniaques

Il n’en fallait pas plus pour que certains fassent de la mélatonine le secret de la jeunesse et un moyen de prévenir les cancers, les défaillances organiques et les maladies dégénératives, comme la maladie d’Alzheimer. Pourtant, aucune de ces actions supposées n’ont été démontrées chez l’homme. Les seuls effets bien documentés de la mélatonine concernent le décalage horaire et le sommeil. La prise de mélatonine une heure avant le coucher facilite l’endormissement et améliore la qualité du sommeil chez les personnes ayant subi un décalage horaire, mais aussi chez certains insomniaques, dont le rythme veille-sommeil n’est plus synchronisé sur 24 heures. Des effets très significatifs ont été ainsi obtenus chez sept aveugles ayant un rythme veille-sommeil allongé.

De même, la mélatonine pourrait être efficace pour traiter certaines insomnies des personnes âgées et une molécule semble toute proche d’être commercialisée dans cette indication. A un stade plus expérimental, des recherches sont également menées sur les effets antidépresseurs potentiels de cette hormone.

En revanche, malgré les éléments favorables apportés par l’expérimentation animale, rien ne vient encore confirmer chez l’homme ses effets antivieillissement. Pourtant la molécule est en vente libre aux Etats-Unis. En France, elle n’est autorisée actuellement que pour le traitement des syndromes de décalage horaire et de certaines insomnies. Mais on peut s’en procurer facilement sur internet, sans aucune garantie, cependant, sur la qualité du produit vendu.

Par ailleurs, il persiste une grande incertitude sur les doses à employer et les risques d’un traitement prolongé. La mélatonine n’est que l’un des éléments d’une chaîne de réaction. En prenant cette molécule de manière non contrôlée, c’est tout le système hormonal qui risque d’être perturbé.

 

 

 

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